“И, пыль веков от хартий отряхнув,
Правдивые сказанья перепишет…”
А.С. Пушкин

            Кафедра палеонтологии Санкт-Петербургского университета была основана 14 декабря 1919 г. Она возникла на базе палеонтологического кабинета – музея Высших женских (Бестужевских) курсов вошедших в состав Петроградского университета и стала первой в университетах нашей страны кафедрой подобного профиля, непрерывно действующей до настоящего времени. Организатором и ее первым заведующим был известный геолог и палеонтолог, член Геологического комитета России, профессор М.Э. Янишевский.
            М.Э. Янишевский родился в 1871 г. Его отец – дворянин, профессор чистой математики Казанского университета, Эраст Петрович Янишевский (1829-1906) в том же году был избран городским головою г. Казани, должность которого исполнял в течение десяти лет. При нем в Казани был устроен водопровод, газовое освещение, конно-железная дорога, замощен ряд улиц и площадей. Он закончил службу в чине действительного статского советника.
            К моменту организации кафедры М.Э. Янишевский, выпускник Казанского университета, обладал уже большим опытом работы в Казанском университете и Томском технологическом институте.
            Новая кафедра открыла возможности постановки фундаментального образования, как в области самой палеонтологии, так и научно-прикладных направлениях геологии (геологическая съемка, регионально-стратиграфические исследования), в которых остро нуждались и геологическая служба страны и научно-исследовательские институты.
            С первых шагов формирования кафедры ближайшим сотрудником и неутомимым помощником М.Э. Янишевского была доцент А.Ф. Лесникова, строгий педагог, крупный знаток фауны ордовика и палеоботаник, начавшая свою научную и педагогическую деятельность еще на Бестужевских курсах под руководством Н.И. Андрусова. О ее чрезмерной требовательности ходили легенды. Д.Л. Степанов рассказывал, что, усомнившись в его знаниях, А.Ф. экзаменовала его по палеонтологии в течение 8 часов, прежде, чем поставить желаемую оценку. При ее непосредственном участии были развернуты экспозиции музея, собраны демонстрационные и учебные коллекции необходимые для проведения занятий по курсу палеонтологии.
            С ноября 1923 г. кафедра обосновалась в доме 29 по 16-ой линии Васильевского острова, где находится и по настоящее время. М.Э. Янишевский писал, что приходилось много хлопотать о расширении помещения, так как часть отведенной для кафедры площади была занята. Одно время в ее помещении располагалась квартира проф. Толкачева,который после наводнения 1924 г. переехал из первого этажа на второй и достаточно долгое время сосуществовал вместе с кафедрой.
            Всестороннему развитию кафедры и совершенствованию учебного процесса М.Э. Янишевский придавал первостепенное значение. Широта эрудиции и научных интересов позволяла ему, автору многочисленных работ, посвященных различным группам беспозвоночных и даже флоре, осуществлять на высоком уровне чтение лекций по всем трем основным разделам палеонтологии (палеонтология беспозвоночных, палеонтология позвоночных и палеоботаника).
            Однако, стремясь к тому, чтобы студенты на лекциях получали новейшую информацию, и каждый раздел был представлен на высоком профессиональном уровне, к преподаванию были привлечены крупнейшие специалисты. Курс палеоботаники с 1923 г. читал выдающийся отечественный палеофитолог, впоследствии член корреспондент АН СССР, проф. А. Н. Криштофович, а палеонтологию позвоночных, с 1933 г. вел проф. Ю. А. Орлов, ставший впоследствии академиком и директором Палеонтологического института АН СССР. За собой Михаил Эрастович оставил чтение основного курса палеонтологии беспозвоночных.
            Вскоре после образования кафедры на ней стали специализироваться студенты. Среди первых воспитанников Б.А. Штылько (выпуск 1925 г.), Б.П. Асаткин, В.А. Котлуков, Е.М. Люткевич, А.П. Ротай (выпуск 1927 г.). Окончив университетский курс, они были оставлены в аспирантуре для подготовки к научной деятельности и непродолжительное время были сотрудниками кафедры. В период упразднения геологической специальности в университете 1929–32 г.г. кафедре удалось избежать катастрофы закрытия. В 30-ые годы аспирантуру при кафедре прошли Б.А. Аверьянов, Д.Л. Степанов, Л.Б. Рухин, В.П. Бархатова, В.Н. Тихий, Е.А. Балашова, ставшие впоследствии крупными исследователями и педагогами.
            Предвоенное десятилетие было отмечено необычайным интересом к палеонтологическим знаниям. Палеонтология вошла в планы подготовки не только геологов, но и географов и биологов университета. Проводился активный поиск эффективных методов обучения. Обосновано считая, что подготовка геологов и палеонтологов не может проходить без полевых исследований, М.Э. Янишевским вместе с А.Ф. Лесниковой была организована летняя учебная практика студентов, которая, с 1935 г. стала проходить, и проходит до сих пор на р. Волхов и на р. Мсте в окрестностях г. Боровичи.
            Постепенно стал расширяться штат кафедры. В 1934 г. на должность ассистента приглашается А.И. Турутанова-Кетова, палеоботаник, специалист по мезозойской флоре Средней Азии и Сибири.
В 1937 г. доцентом становится Д.Л. Степанов – биостратиграф мирового класса и блестящий знаток позднепалеозойских брахиопод, а ассистентом – выпускник кафедры Б.С. Соколов, будущий академик и президент Всероссийского палеонтологического общества, признанный лидер современной палеонтологии и стратиграфии. Борис Сергеевич - единственная связующая нить с тем временем.
            В этот период стали активно расширяться связи кафедры с научными и производственными организациями страны. География исследований, проводимых ее коллективом, включала регионы Сибири, Казахстана, Средней Азии, Урала, Кавказа и Русской платформы. Следуя неизменной традиции сочетания образования с научной работой, кафедра становится центром подготовки палеонтологов и биостратиграфов высокой квалификации.
            Накануне войны на кафедре работали: зав. кафедрой, проф. М.Э. Янишевский, проф. А.Н. Криштофович, проф. Ю.А. Орлов, доц. А.Ф. Лесникова, доц. Д.Л. Степанов, асс. А.И. Турутанова-Кетова, асс. Б.С. Соколов, н. сотр. З.Г. Балашов, ст. лаб. А.В. Дианова, лаб. А.А. Бебевский, лаб. С.Н. Протопопова, ст. препаратор А.И. Шувалова; аспиранты Е.А. Балашова и А.М. Обут.
            Во время Великой Отечественной войны кафедра палеонтологии, как и весь геологический факультет, была эвакуирована в г. Саратов. Однако в эвакуацию последовали далеко не все. З.Г. Балашов и А.А. Бебевский ушли на фронт. В Ленинграде остались А.Ф. Лесникова, Е.А. Балашова и А.И. Шувалова. Б.С. Соколов и А.М. Обут, уехавшие незадолго до войны в научную командировку в Китай, по возвращении были направлены на поиски нефти в Средней Азии. Был откомандирован в г. Пермь и проводил работы, связанные с проблемами нефтеносности на Урале и Западной Сибири Д.Л. Степанов.
            Годы войны внесли значительные изменения в состав кафедры. Весной 1942 г. умерла от голода в блокадном Ленинграде А.Ф. Лесникова, скончалась помощница М.Э. Янишевского – С.Н. Протопопова, бывшая заботливой душой повседневной жизни кафедры со дня ее основания; окончательно покинул кафедру, переехав в Москву Ю.А. Орлов.
            Работа кафедры в Ленинграде возобновилась в 1945 г. В кратчайший срок был восстановлен почти прежний ее состав, представлявший единомышленников и учеников М.Э. Янишевского, хотя некоторые из них уже работали в других учреждениях.
            Возрос круг обязанностей М.Э. Янишевского. С 1945 г. до середины 1949 г. он совмещал заведование кафедрой с должностью директора НИИ Земной коры.
            Благодаря его заботам, в 1946 г. начала свою деятельность в составе НИИ Земной коры палеонтологическая лаборатория А.П. Гартман-Вейнберг, переведенная в 1940 г. из Московского университета и не успевшая развернуть работу в Ленинграде в связи с началом войны. Она расположилась в том же здании что и кафедра.
            На должность заведующего был приглашен палеозоолог, а также анатом и гистолог, крупнейший специалист по ископаемым позвоночным проф. А.П. Быстров. Лаборатория была укомплектована молодыми учеными, преимущественно выпускниками кафедры. Среди ее первых сотрудников: ст.н.с. Б.С. Соколов, н.с. А.М. Обут, м.н.с. В.А. Востокова и Р.С. Елтышева.
            Академик Б. С. Соколов писал, что разделение кафедры и лаборатории носило исключительно формальный характер. Их деятельность всегда проходила в тесном контакте, что не только расширяло сферу палеонтологических исследований, но и содействовало повышению уровня преподавания, поскольку все сотрудники лаборатории активно участвовали в учебном процессе. По существу, это был единый коллектив палеонтологов, связанных общими научными и педагогическими интересами.
            К своему тридцатилетию в 1949 г. кафедра подошла, имея в составе (на постоянной основе) зав. каф.проф. М.Э. Янишевского, проф. А.Н.Криштофовича, доцентов А.И. Турутанову-Кетову и Д.Л. Степанова, ассистентов Е.А. и З.Г. Балашовых.
            Большую помощь в техническом обслуживании кафедры оказывала Н.А. Карнеева. Особой благодарности и гордости достоин Б.С. Погребов, пришедший в 1947 г. и ставший непревзойденным мастером фотографии палеонтологических объектов. Выдающимся качеством его работы восхищались все без исключения.
            Главным в учебной работе оставался курс общей палеонтологии с ее доминирующей частью – палеонтологией беспозвоночных, который в соответствии с возросшей специализацией геологического образования, читался в двух вариантах: расширенном (М.Э. Янишевский, Д.Л. Степанов) и сокращенном (Д.Л. Степанов, Е.А. и З.Г. Балашовы). Проводились курсы палеонтологии позвоночных (А.П. Быстров) и палеоботаники (А.Н. Криштофович, А.И. Турутанова-Кетова). Для палеонтологов был введен специальный (углубленный) курс палеонтологии беспозвоночных (М.Э. Янишевский, Е.А. Балашова).
            На географическом и биологическом факультетах читались: курс исторической геологии и палеонтологии (Д.Л. Степанов, З.Г. Балашов) и курс палеоботаники (А.Н. Криштофович, А.И. Турутанова-Кетова).
            Большое внимание уделялось подготовке студентов, специализирующихся по кафедре, из которых вышли первые послевоенные аспиранты Н.Д. Василевская, Е.А. Модзалевская, В.Е. Гарутт, Т.А. Москаленко, З.А. Максимова, ставшие крупными палеонтологами.
            М.Э. Янишевский неоднократно возвращался к вопросу, какой должна быть кафедра палеонтологии. В записках он выстраивал различные варианты ее развития, рисуя в планах ее перерастание в отдельный самостоятельный институт.
            В 1949 г. М.Э. Янишевского не стало. Он бессменно возглавлял кафедру в течение тридцати лет.
            Его сменил ближайший ученик проф. Д.Л.Степанов, проработавший до 1961 г. С 1954 по 1960 г. он был одновременно заведующим кафедрой и директором НИИ Земной коры.
            Это были годы интенсивной деловой жизни. Работа кафедры и лаборатории проходила в ранее сформировавшемся направлении – преимущественно биостратиграфии по материалам палеозойских групп фауны. Вместе с тем проводились исследования мезозойской флоры. Научные интересы сотрудников распространялись от Прибалтики до Северо-Восточной Азии и от Арктики до Средней Азии.
            Наряду с базовыми курсами по основным разделам палеонтологии в план подготовки палеонтологов вводятся новые курсы - фауна моря (биогеография и экология) и методы стратиграфо-палеонтологических исследований (Б.С. Соколов), сравнительная анатомия беспозвоночных (Е.А. Балашова), палеоэкология и биостратиграфия (Д.Л. Степанов). Большим достижением того времени стало введение курса большого палеонтологического практикума – углубленного и детального изучения различных групп ископаемых организмов. Осуществить это помог штат специалистов – палеонтологов лаборатории и аспиранты.
            Несмотря на, казалось бы, благоприятные перспективы развития кафедры в этот период возникли трудности, вызванные изменением педагогического коллектива. В 1951 г. завершил преподавательскую деятельность А.Н. Криштофович, а четыре года спустя - переходит на работу в Ботанический институт АН СССР А.И. Турутанова-Кетова. Б.С. Соколов, избранный в 1958 г. членом корр. АН СССР, переезжает в г. Новосибирск, во вновь открывшееся Сибирское отделение АН СССР. Вскоре туда же последовал и А.М. Обут. В 1959 г ушел из жизни проф.А.П. Быстров.
            С 1961 по 1970 г. кафедру возглавлял проф. И. А. Коробков, который, сохраняя ее приверженность биостратиграфическим традициям, видел в палеонтологии комплекс биологических наук, тесно связанных с геологией и стремился расширить биологическое содержание читаемых курсов. Крупнейший знаток моллюсков и стратиграфии палеогена, он явился зачинателем «кайнозойского» направления в научной и учебной деятельности кафедры.
            Развитие палеонтологического образования в этот период определил бурный рост многочисленных направлений специализации в геологии. В соответствии с этим на кафедре читались четыре общих курса палеонтологии – один, расширенный, студентам специальности геологическая съемка и поиски полезных ископаемых и три сокращенных для студентов других специальностей и вечернего отделения.
            План подготовки палеонтологов, по сути, не претерпел заметных изменений, но стал существенно отличаться в деталях, определяемых потребностями практической геологии. Палеонтологию позвоночных начал преподавать доцент биологического факультета Л.И. Хозацкий, а палеоботанику – научный сотрудник лаборатории палеонтологии А.Т. Буракова. Был введен курс микропалеонтологии, разработка и проведение которого были поручены, пришедшей в 1964 г. на должность ассистента Л.В. Кушнарь.
            Большую помощь в учебной работе оказывали сотрудники лаборатории. Курс методов палеонтологических исследований читался проф. З.Г. Балашовым. Активное участие в проведении большого палеонтологического практикума принимали ст.н.с. В.А. Сытова, м.н.с. Р.С. Елтышева, В.А. Востокова, М.Г. Миронова и И.Н. Синицына. Они также вели учебные практики, осуществляли руководство курсовыми и дипломными работами студентов.
            В 1971 г. к руководству кафедрой, которое продолжалось до 1987 г. вновь возвратился Д.Л. Степанов. Многие выпускники кафедры и факультета, активно работающие в настоящее время, связывают свои первые шаги в профессии именно с этим периодом. Спокойная, невозмутимая, почти домашняя обстановка, внимание и доброжелательность сотрудников, невольно располагали к себе и вызывали интерес.
            Однако, за внешне неторопливой обстановкой скрывалась насыщенная событиями жизнь, проходившая в невидимом для окружающих противоборстве со сторонниками сложившихся в те годы в нашей стране представлений о малой значимости и бесперспективности палеонтологии и, о полностью реализованных возможностях ее прикладного потенциала. Поднимался также вопрос о самостоятельности статуса кафедры, вплоть до ее закрытия.
            Несмотря на трудности, не прекращалась работа по совершенствованию учебного процесса. Количество предметов для студентов, специализирующихся по палеонтологии достигло 12. В числе них новые курсы: математические методы в палеонтологии, дарвинизм, современные проблемы палеонтологии. Таким образом, был создан необходимый минимум дисциплин, обеспечивающий подготовку квалифицированных палеонтологов.
            Основная учебная нагрузка выполнялась коллективом в составе проф. Д.Л. Степанова, доцентов В.И. Волгина, Л.В. Кушнарь и Г.Н. Киселева. В проведении практических занятий принимала участие ст. инж. К. Г. Никольская. Для чтения лекций в качестве совместителей приглашались д.б.н. М.Г. Агаев (ВИР) и д.г.-м.н. А.Н. Олейников (ВСЕГЕИ).
            Политические и экономические преобразования в нашей стране и, последовавшая смена ориентиров, в конце 80-х годов прошедшего столетия, стали серьезным испытанием для кафедры и для ее нового руководителя А. В. Попова.
            Коллектив современной кафедры палеонтологии, сохраняя верность традициям, заложенным ее основателями, продолжает следовать избранному пути. Главным направлением его деятельности в учебной работе стала теперь подготовка специалистов индивидуального профиля, которая разделяется на два уровня – бакалавриат и магистратура и затрагивает различные аспекты детальных палеонтологических и биостратиграфических исследований. Одной из актуальных задач, стоящих перед кафедрой, является расширение ее связей с организациями, для которых готовятся кадры палеонтологов. В условиях ослабления внимания практической геологии к палеонтологии, приходится чаще, чем раньше напоминать о фундаментальном значении ―учения о древней жизни.
            Важность этого положения представляется первостепенной, позволяющей надеяться на то, что вместе с осознанием подлинно университетской роли кафедры, появится понимание истинного значения науки, которой она подчинена.

Более подробную информацию о деятельности профессора М.Э. Янишевского и его школе можно узнать, пройдя по этой ссылке.